Des chercheurs ont identifié une molécule capable d’inhiber les effets cardiovasculaires du THC

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La légalisation de la consommation de cannabis, que ce soit à des fins médicales ou récréatives, est un débat de longue date en France. Mais ce n’est pas sans raison : des chercheurs de l’université de Stanford ont montré que le principal constituant psychoactif du cannabis, le THC, provoque une inflammation des cellules endothéliales et l’apparition d’athérosclérose. Les personnes qui consomment régulièrement de la marijuana ont donc un risque accru de développer une maladie cardiovasculaire. Les scientifiques n’ont jamais trouvé de molécule capable d’éliminer ces effets secondaires indésirables.

Actuellement, peu de pays dans le monde autorisent le cannabis récréatif, mis à part le Canada, certains États américains, le Mexique et l’Uruguay. D’autre part, de plus en plus de pays, dont l’Europe, autorisent (ou tolèrent) sa consommation à des fins médicales. En effet, le tétrahydrocannabinol ou THC a pour effet de stimuler l’appétit, de calmer la douleur et de calmer les nausées – des propriétés quasi vitales pour les personnes souffrant de douleurs chroniques et/ou sous traitement lourd, qui en consomment pour soigner leur qualité de vie.

Ce n’est pas sans risque. « Alors que de plus en plus d’États légalisent l’usage récréatif de la marijuana, les utilisateurs doivent être conscients qu’elle peut avoir des effets secondaires cardiovasculaires. », dit Joseph Wu, professeur de médecine cardiovasculaire et de radiologie et directeur du Stanford Cardiovascular Institute. Son équipe et lui ont cependant identifié une molécule qui pourrait limiter ces effets cardiovasculaires indésirables sans pour autant les effets « positifs » qu’elle induit sur le système nerveux central à partir du THC. Les résultats de leurs recherches viennent de paraître dans la revue Cellule.

Un risque accru d’avoir une crise cardiaque avant l’âge de 50 ans

Dans le cadre de leur étude, Wu et ses collègues ont analysé les données génétiques et médicales d’environ 500 000 personnes âgées de 40 à 69 ans, enregistrées à la base UK Biobank – une étude à long terme initiée en 2006, visant à déterminer les contributions respectives des prédispositions génétiques. et l’exposition environnementale au développement de diverses maladies. Près de 35 000 participants ont déclaré avoir fumé du cannabis, dont 11 000 en ont consommé plus d’une fois par mois.

Les chercheurs ont noté que ces fumeurs réguliers étaient significativement plus susceptibles que les autres participants à l’étude de faire une crise cardiaque (ceci en tenant compte d’autres facteurs comme l’âge, le sexe et l’indice de masse corporelle). Plus précisément, les données ont révélé que les fumeurs réguliers de marijuana étaient plus susceptibles que les non-consommateurs de subir une crise cardiaque avant l’âge de 50 ans. Ou, un infarctus prématuré augmente le risque d’insuffisance cardiaque, d’arythmie et d’infarctus ultérieur.

Après avoir analysé le sang de volontaires invités à fumer une cigarette de marijuana, l’équipe a également noté que les niveaux de molécules inflammatoires augmentaient considérablement au cours des trois heures suivantes. L’inflammation des vaisseaux sanguins est l’une des principales caractéristiques de l’athérosclérose, maladie caractérisée par le dépôt progressif de plaques lipidiques sur les artères ; à long terme, ces dépôts peuvent réduire voire bloquer le flux sanguin (on parle alors d’aschémie), provoquer des lésions artérielles, voire provoquer une rupture de vaisseau. Des complications graves peuvent résulter de l’athérosclérose, comme un infarctus ou un accident vasculaire cérébral.

Pour confirmer leur hypothèse, les chercheurs ont mené une expérience sur des cellules endothéliales (qui tapissent l’intérieur des vaisseaux sanguins) cultivées en laboratoire : ils ont découvert que l’exposition au THC provoquait une inflammation et un stress oxydatif dans ces cellules. En parallèle, l’équipe a également eu une expérience sur des souris nourries avec un régime riche en graisses (afin d’augmenter leur taux de cholestérol). Certaines d’entre elles avaient reçu des injections de THC à des niveaux équivalents à la consommation d’une cigarette de marijuana par jour : elles ont développé des plaques d’athérosclérose bien plus grandes que les souris n’en ont témoigné.

Protéger les consommateurs de cannabis médical

Alors que de plus en plus d’États américains légalisent la consommation de marijuana, les experts s’inquiètent : « J’attends avec impatience ce que nous commençons à voir une augmentation des crises cardiaques et des accidents vasculaires cérébraux dans les années à venir A déclaré Mark Chandy, chercheur au Stanford Cardiovascular Institute et co-auteur de l’étude.

Le THC est situé dans un récepteur cannabinoïde appelé CB1, qui est exprimé principalement par les cellules cérébrales, mais aussi dans le cœur et le système vasculaire. Ce récepteur est impliqué dans une variété de processus physiologiques, y compris l’appétit, la sensation de douleur, l’humeur et la mémoire. Mais une exposition trop fréquente au THC entraîne une inactivation du récepteur CB1, qui peut donc déclencher une inflammation. De ce fait, les scientifiques recherchent depuis longtemps une molécule antagoniste capable d’inhiber l’hyperactivité de ce récepteur. Les antagonistes testés jusqu’à présent s’accompagnent malheureusement de troubles psychiatriques indésirables, notamment anxieux et troubles de l’humeur (car ils bloquent en même temps son effet sur le cerveau).

Le génisténe absorbe les effets du THC sur le système vasculaire, mais lui permet de conserver ses effets bénéfiques sur le cerveau (amélioration de l’humeur, atténuation de la douleur, etc.). © T. Wei et al.

Grâce à l’apprentissage automatisé, Wu et son équipe ont parcouru une vaste base de données moléculaires pour identifier des structures protectrices similaires aux antagonistes précédemment testés, et ont découvert un candidat idéal : le génisténe, une molécule que l’on retrouve dans un certain nombre de plantes, comme la soja, fougères ou lupins. Le génisténe est connu pour ses propriétés antioxydantes et pour son effet protecteur contre l’inflammation vasculaire. On constate que cette molécule se situe bien dans le récepteur CB1, mais pénètre mal dans le cerveau.

Administré à des souris traitées au THC et ajouté à des cultures de cellules endothéliales traitées au THC, le génisténe a eu l’effet attendu : les effets cardiovasculaires ont été éliminés, tandis que les effets analgésiques ou sédatifs ont été préservés. « Le génisténe est donc potentiellement un médicament plus sûr que les précédents antagonistes CB1. Il est déjà utilisé comme complément alimentaire, et 99% d’entre eux restent en dehors du cerveau. » fait remarquer Chandy. L’équipe prévoit maintenant de mener des essais cliniques pour vérifier et évaluer la capacité du génisténe à réduire le risque de maladies cardiovasculaires chez les consommateurs de cannabis.

La source: T. Wei et al., Cellule

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