Lectures mortelles ? Si vous trouvez un de ces livres, faites attention…

Au début du XIXe siècle, les livres étaient de véritables créations artisanales : les couvertures, reliées en cuir, étaient décorées à la main, faisant de ces ouvrages des œuvres d’art. Conservées à ce jour, ces oeuvres témoignent du soin et de la délicatesse des petites mains qui ont réalisé ces créations.

Le problème est que le pigment reliant la toile est aujourd’hui connu sous un nom équivalent : le vert émeraude. Il sera même, plus tard, appelé ” vert de Paris », car il est utilisé contre… les rats. C’est en fait le produit de la combinaison de l’acétate de cuivre avec le trioxyde d’arsenic, produisant de l’acétoarsénite de cuivre. Ce vert s’applique aussi partout : fausses fleurs, gants, robes, coiffures ou encore papier peint. En 1860, plus de 700 tonnes de ce pigment avaient été produites en Angleterre.

Si la révolution industrielle avait amélioré la production d’une série de livres – le lectorat augmentait – et si le vert toxique avait pu être remplacé par des pigments plus scientifiques, le mal est fait : aujourd’hui, de nombreux livres contiennent encore de l’arsenic, qui survit temps. Et les complications pour les personnes qui les manipulaient étaient moins agréables : démence, problèmes respiratoires, nausées…

Quand le livre devient poison

Face à ce phénomène, le directeur du laboratoire de conservation de la bibliothèque du Winterthur Museum dans le Delaware, a créé un nouveau projet : Poison Book Project. Le but est de réussir à localiser, cataloguer et sécuriser tous ces volumes, car à force de manipulation, ils peuvent mettre en danger les bibliothécaires, bibliothécaires et chercheurs qui souhaitent les utiliser.

La réalisatrice, Melissa Tedone, a commencé son projet lorsqu’elle a reçu une demande d’impression d’un livre publié en 1857, Ornements rustiques pour les maisons et le goût, de Shirley Hibberd. Mais le livre est très abusif : « Ce livre était très beau, d’un vert vif avec beaucoup de tampons d’or. Il était très beau visuellement, mais il était dans un très mauvais état » Elle explique à National géographique. Ni une ni deux, le livre est envoyé au laboratoire. Les conclusions de la responsable de la recherche, Rosie Grayburn, sont anonymes : du cuivre et de l’arsenic sont présents dans le pigment vert.

L’édition de 1857, dont la couverture est signée John Leighton (Chênes de Dumbarton)

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« Il y avait une excrétion noire et écailleuse à la surface, et j’ai essayé de défaire la feuille du livre avec une plume épique de cochon. », confirme Melissa Tedone. Avouant ses inquiétudes à Michael Gladle, directeur de la santé et de la sécurité environnementale à l’université du Delaware, ce dernier recommande que « les personnes qui auraient accès à ces livres anciens à la fin de la recherche devaient porter des gants et utiliser un espace spécifique pour examiner ces livres ». En couverture de Ornements rustiques pour les maisons et le goût, Rosie Grayburn a découvert environ 1,42 milligramme d’arsenic par centimètre carré. Sans soins médicaux, la dose moyenne d’arsenic pour un adulte est d’environ 100 milligrammes. Il n’y a donc rien à désirer; mais des mesures de protection sont nécessaires.

La Bibliothèque de Winterthur retirera ainsi neuf livres de ses magasins, en en plaçant quarante dans des sacs de matériel spécifique. Les bibliothécaires et les chercheurs doivent également porter des gants en nitrite.

Aujourd’hui, le Poison Book Project est aux aguets : toute bibliothèque qui collectionne des reliures entoilée du milieu du XIXe siècle est susceptible d’avoir un ou deux livres toxiques dans ses rayons. Plus de 88 livres contenant du vert émeraude ont également été découvertes par l’équipe de PBP, dont 25 à la Library Company de Philadelphie, la plus ancienne bibliothèque des États-Unis.

Le cheminement du pèlerin par John Bunyan, publié dans les années 1850 à l’époque victorienne (Mflibra)

Ce n’est pas la première fois que des livres toxiques et vénéneux sont découverts : la bibliothèque de l’Université du Danemark du Sud, trois rares volumes reliés datant des XVIe et XVIIe siècles avaient été passés au microscope. De grandes concentrations d’arsenic étaient présentes dans la couverture et l’encre des œuvres.

Malgré cela, Melissa Tedone assure : ces livres ne doivent pas être jetés à la poubelle. « Vous n’avez pas à paniquer et à les jeter […] Nous voulons juste que les gens prennent cela au sérieux. Attention, tout de même, si vous trouvez un joli livre vert dans votre grenier…

Crédits : Pxhere, CC0

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